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Entrevista a Chuck Wagner...

Trinchero Family Estates Napa

Sala de degustación de Trinchero Napa Valley

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A la mayoría de los bebedores de vino de Estados Unidos les gusta su vino rico, concentrado e inmediatamente potable. Chuck Wagner en Caymus elabora sus vinos, incluido el emblemático Special Selection Cabernet Sauvignon, completamente para satisfacer este gusto. STEPHEN BROOK conoce a un hombre que conoce su mercado.

Durante la década de 1980 fue posible visitar lo que parecía una choza entre los preciados viñedos de Rutherford en el corazón del Valle de Napa. Un hombre corpulento y cordial con tirantes solía estar rondando la sala de degustación. Era Charles Wagner, padre de Chuck Wagner, el entonces dueño de Caymus, buscando a todo el mundo como un lechero de Oklahoma. Sus vinos no siempre eran excelentes: había algunos Pinot Noir bastante extraños, lotes de Zinfandel, Riesling de cosecha tardía y luego estaba su Cabernet Sauvignon.

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Wagner, descendiente de una línea de agricultores alsacianos, sabía que sus viñedos podían producir Cabernet de inmensa riqueza y concentración. Ya había estado elaborando un vino llamado Selección Especial desde 1975, un vino elaborado por su entonces enólogo Randy Dunn, y al que se le dio un envejecimiento prolongado en barrica, a veces hasta cuatro años, para garantizar que el vino fuera accesible en el lanzamiento.



A mediados de la década de 1980, la selección especial de Caymus se había convertido en uno de los Cabernets más admirados de Napa. Dunn se fue en 1986 y finalmente estableció su propia bodega, y el hijo de Charles Wagner, Chuck, comenzó a asumir cada vez más responsabilidades. Charles Wagner murió en 2002, a los 90 años.

Special Selection Cabernet tiene admiradores y detractores, pero es probable que ambos admiren su pura facilidad para beber. Casi siempre es bebible en el momento de su liberación, aunque puede envejecer durante 10 años o más en botella.

Al producir este estilo de Cabernet, los Wagner mostraron una comprensión instintiva del paladar estadounidense. Y este entendimiento ha sido el factor común en las ampliaciones de Chuck Wagner de la cartera de Caymus. Además de los vinos del Valle de Napa, Wagner también produce una mezcla blanca idiosincrásica y exitosa llamada Conundrum, y un Chardonnay llamado Mer Soleil de viñedos en Monterey. Y ahora está agregando dos Pinot Noir a la gama, uno de Santa Bárbara y el otro de Taylor Lane, un viñedo cerca de la costa de Sonoma.



Tiempo de cosecha

Llego a Caymus cuando la cosecha está en pleno apogeo. Cuando le pregunto a Chuck Wagner a qué hora debería aparecer, me sugiere a las 7 am. Estoy demasiado sorprendido para protestar. Chuck está allí, garabateando en un gran tablón de anuncios adjunto a la pared exterior de la bodega, donde enumera las tareas del día. Degustamos algunas muestras extraídas de los tanques, pero me resulta difícil juzgar las cualidades de los vinos que acaban de completar la fermentación. Le pregunto a Chuck qué busca cuando prueba estos vinos infantiles, y la respuesta es simple y breve: 'Personajes malos'.

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Luego pasamos una hora en los viñedos. Caymus compra algo de fruta, pero el objetivo a largo plazo de Chuck Wagner es cultivar todas las uvas necesarias para sus Cabernets. Una inspección detallada de los sistemas de enrejado y poda confirma que, como su padre, Chuck Wagner es tanto agricultor como enólogo. Cuando le pongo esto, se encoge de hombros.

'Solo somos gente del vino. Crecí aquí, y de niño hice trabajos como rociar y ayudar a mi papá a podar. Eso fue en los días en que no hacíamos vinos nosotros mismos, sino que vendíamos todas nuestras uvas a Inglenook. Encuentro la viticultura emocionante, y creo que nos hemos vuelto muy buenos en ella aquí en Napa. Mi propia opinión es que la calidad de un vino proviene tanto de los métodos de cultivo como del suelo. Se habla mucho sobre denominaciones y terruños dentro de Napa, pero me resulta difícil identificar aquí las características subregionales. En cambio, todos compartimos el objetivo de saber a qué se supone que debe saber Napa Cabernet, y adaptamos nuestra agricultura para darnos la fruta que la producirá '.

Pero no todos los Cabernets de Napa saben igual. Chuck Wagner define su vino ideal como ultramaduro, de textura suave, accesible en su juventud y con roble bien integrado. Podría estar, y probablemente lo está, describiendo su propia Selección Especial. Admite que el estilo ha cambiado. Hoy se recoge más tarde, para que los vinos estén maduros, libres de cualquier carácter herbáceo y con mayor graduación alcohólica (14,5% en lugar del 13% más común en los años 80), los taninos son más dulces y la acidez más baja.

Más tarde, nos subimos a la camioneta y nos dirigimos al accidentado distrito Atlas Peak sobre el valle de Napa. Caymus posee un pequeño viñedo aquí, y Chuck quiere ver cómo avanza la cosecha. Un enólogo está revisando las uvas a medida que se vierten en la despalilladora. Observo que hay algunos racimos marchitos, incluso pasados, en los contenedores. Chuck Wagner no se disculpa: “Me gusta la fruta dulce en nuestros vinos y puedo tolerar fácilmente alrededor del 10% de los racimos arrugados en los fermentadores. El resultado puede ser bastante alto en alcohol, pero los bebedores de vino estadounidenses están acostumbrados e incluso lo esperan '.

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Vamos a almorzar en Rutherford y compartimos una botella de Mer Soleil. Le pregunto cómo nació este Chardonnay de la Costa Central.

“Quería hacer Chardonnay, pero las buenas tierras en Napa se estaban volviendo demasiado caras. Miré a Edna Valley, pero me decidí por Monterey. Al principio planté 7ha y no tenía intención de hacer más de 3.000 cajas. Pero mis vecinos de allá seguían ofreciéndome cada vez más tierras para arrendar y, a medida que el vino estaba teniendo éxito, no pude resistirme a las ofertas '.

Mer Soleil ha tenido desde sus inicios un carácter propio muy marcado: ultramaduro, con distintos sabores de frutas tropicales y una buena dosis de alcohol. Es un vino que va directo al paladar californiano, pero los europeos pueden resistirse a su carácter extravagante y su toque de dulzura a piña.

“Los viñedos en las tierras altas de Santa Lucía en Monterrey son muy frescos y necesitamos, y tenemos, un tiempo de espera muy largo. No tenemos prisa por recoger, ya que normalmente no llueve y me gusta esperar a que baje la acidez. Por eso los vinos tienden a tener un alto contenido de alcohol '.

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Desde 1989 Caymus ha producido un vino blanco llamado Conundrum, una mezcla variable de Sauvignon Blanc, Chardonnay y Muscat, y una pizca de Viognier y Semillon. El setenta por ciento del vino es fermentado en barrica y envejecido ocho meses en madera, el resto permanece en depósito. Con aproximadamente 5 g de azúcar residual, es notablemente dulce, lo que puede explicar su éxito, a pesar de su precio bastante alto.

La empresa más nueva de Wagner es Belle Glos en el condado de Santa Bárbara. El vino, que lleva el nombre de su madre, es un Pinot Noir elaborado a partir de 30ha plantadas en el Valle de Santa María. La vinificación está en manos del hijo de Chuck, Joe, que envejece el vino en un 50% de roble nuevo. Es un vino atractivo de cuerpo medio, con ricos aromas de tomate y fruta.

Existe el riesgo de que un productor con sede en Napa se extienda por todo el estado. Pero en el caso de Caymus, parece haber valido la pena, y Chuck Wagner tiene una sólida comprensión de lo que está buscando el mercado estadounidense. No obstante, la reputación de Caymus sube y baja con la fuerza de su Cabernet Sauvignon. Además de la Selección Especial, Wagner también produce un Napa Cabernet, elaborado principalmente con uvas compradas y envejecido en un 35% de roble nuevo durante 20 meses. A diferencia del vino de prestigio, a veces contiene un poco de Merlot o Cabernet Franc y se vende por aproximadamente la mitad del precio de Selección Especial.

Special Selection se elabora íntegramente con uvas cultivadas en la finca Rutherford de Caymus. Desde 1997, el período de envejecimiento en roble se ha reducido significativamente de cuatro años a unos 18 meses para conservar la frescura del vino, y los niveles de madurez han aumentado mientras que los niveles de acidez han disminuido. Así que estilísticamente el vino está de acuerdo con el gusto americano actual.

De los últimos 15 años, las mejores añadas incluyen: 2001 - elegante y potente, con un final largo, fresco y picante 1999 - una nariz de cassis madura y un paladar armonioso 1994, con fruta de mora y cereza negra, potencia y juventud y 1991 - una menta nariz con elegancia en lugar de poder. El vino no es admirado universalmente, pero ha ganado suficiente reconocimiento durante los últimos 25 años como para haber logrado lo que Chuck Wagner siempre quiso: se ha convertido en un clásico estadounidense.

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Caymus Special Selection es importado por Vineyard Cellars y The Wine Treasury.

Stephen Brook es un editor colaborador de Decanter y es el autor de The Wines of California (£ 20, Mitchell Beazley).

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