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Entrevista: Bo Barrett de Chateau Montelena...

Bo Barrett

Bo Barrett

En marzo de 2013, James L Barrett, el fundador de Chateau Montelena en Napa Valley, murió a la edad de 86 años. Su hijo Bo, quien ha sido el enólogo desde 1982 y ahora es el CEO, habló con Courtney Humiston para Decanter.com durante el transcurso de dos largas entrevistas, una en diciembre de 2012 y otra poco después de la muerte de su padre, sobre la fundación de la propiedad histórica, el estilo en evolución del Chardonnay de California y las tensiones profesionales y familiares que casi llevaron a la venta de Montelena a Cos d'Estournel.



¿Cómo fueron esos primeros años en Chateau Montelena?
Llegamos aquí en 1972 y el viñedo se había reunido con el Chateau pero el Chateau había estado abandonado desde 1939. Tuvimos que comprarlo todo. No había tanques, ni barriles, era un piso de tierra. Tuvimos que construir la primera bodega moderna en 1972 y tuvimos que replantar todo.

Las vides habían sido descuidadas y deterioradas. En la década de 1930 cultivaron cosas que podían enviar a la costa este y luego cultivaron cosas que las cooperativas querían vender a Gallo. Era la época de la vinificación industrial, y la finca estaba plantada con uvas de mezcla de gran cuerpo como Alicante Bouschet, Petite Sirah, Garnacha, Carignan. Aquí no eran uvas realmente de alta calidad, solo eran para vino a granel. Entonces compramos en Chardonnay y Riesling, y luego comenzamos a plantar Cabernet Sauvignon.

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¿Cuál crees que es el legado más importante de tu padre?
En lo que era mejor era en ayudar a la gente a crecer. Era un tipo duro pero un jefe cariñoso. Era un líder intrépido del equipo de Chateau Montelena. Era un buen organizador y un buen líder; me enseñó a hacer cosas más grandes que yo.

Por ejemplo, ¿escribir la petición para que Calistoga sea un sub-AVA oficial de Napa Valley?

Me dejó correr con eso. Realmente no lo necesitábamos, pero era importante para nuestros vecinos: necesitaban una comuna. Era una extensión de lo que estaba haciendo con Napa Valley Vintners, Family Winemakers [Jim Barrett era presidente de ambos], viviendas asequibles, lo que sea. Mi padre siempre me ha lavado el cerebro para desempeñar este papel de liderazgo. Debido a la Cata de París, siempre hemos tenido un pequeño papel de liderazgo en nuestro Calistoga AVA y, por extensión, en Napa.



¿Y sin embargo, su familia no era realmente una familia de agricultores o productores de vino?
Nuestra exposición al vino no es multigeneracional. Mi padre aprendió sobre el vino porque sus clientes comenzaron a llevarlo a cenar a Los Ángeles una vez que tuvo éxito, y él aprendió sobre el vino en una clase de extensión en UCLA, y en 1970, por supuesto, los únicos vinos que enseñaban en UCLA eran europeos. Entonces miraron Riesling desde el Rheingau, luego miraron Borgoña Blanca y Borgoña Roja y luego miraron Cabernet, que era Burdeos. Cuando se le ocurrió la idea de iniciar una empresa de vinos, quiso hacer un Borgoña blanco porque era el mejor vino blanco de Europa al que había estado expuesto y, por supuesto, el mejor vino tinto era el Cabernet. Y debido a que Calistoga era una zona más cálida [que Borgoña o Alemania], se propuso hacer un primer crecimiento de Burdeos aquí en Calistoga.

Mi padre no era realmente un agricultor o un agrónomo, era un constructor de equipos. Contrató a las personas adecuadas y las dejó hacer su trabajo.

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Una de esas personas fue Mike Grgich, el enólogo que hizo el Montelena Chardonnay de 1973. Se habla mucho de la Cata de París, ¿es realmente tan importante como pensamos?
Eso se jugó más fuerte que nunca. Solo queríamos estar en la misma liga… que nos permitieran estar en el campo. Y ahora lo somos. Y por extensión, si los californianos pueden hacerlo, los australianos pueden hacerlo y los kiwis o quien sea.



¿La industria del vino de California estaría donde está si no fuera por la Cata de París?
Probablemente. Fue así como Napa Valley llegó a liderar la revolución de los vinos finos en los Estados Unidos. ¿Habría sucedido solo? Probablemente, porque el clima es demasiado bueno aquí.

¿Habría sucedido instantáneamente como sucedió en 1976? No. Probablemente hubieran tardado otros 20 años.

En la historia del Chateau Montelena, fue un momento crucial porque nos permitió plantar el Cabernet. El sueño de mi padre era hacer un primer crecimiento de Burdeos y el éxito del Chardonnay nos permitió hacerlo.

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En 2008, estuvo a punto de vender Chateau Montelena a una empresa francesa. ¿Qué estaba pasando en ese momento?
En 2008 me convertí en el enólogo maestro y tuve que hacer mucho más del trabajo de mi padre. Yo estaba manejando el equipo, pero mi papá todavía estaba muy a cargo.

Solo poseía una pequeña fracción, todavía la tengo, y mis hermanos no estaban involucrados. Lo que sucedió en 2008 fue con fines de planificación segura. Ellos [la familia Reybier de St Estephe 2nd Growth Cos d'Estournel ] me ofreció un montón de dinero [ informó en Decanter.com como en la región de US $ 110 millones ].

Estamos felices de que el trato no se concretó. Le permitió a mi padre soltarse y que yo construyera un nuevo equipo. Necesitábamos una nueva bodega. Le estábamos pidiendo que plantara un nuevo viñedo. Es mucho pedirle a un hombre de 80 años.

¿Qué ha cambiado desde esa casi venta?
Fue lo mejor que pudo haber pasado. Los últimos años han sido muy divertidos. Hemos estado replantando y construyendo [una renovación importante de la bodega se terminó en 2011]. Mi papá ha estado mirando hacia adelante, no hacia atrás. Corrimos como una monarquía y desde entonces hemos estado funcionando como una república sólida.

La otra cosa con la que Chateau Montelena está estrechamente asociado, y que sucedió en el mismo año, es la película Choque de la botella . ¿Qué influencia ha tenido esa película?
Estamos en el extremo [norte] del Valle de Napa; somos la última bodega a la que se llega. Lo que significa que hasta 2008 las personas que vinieron aquí ya estaban familiarizadas con los vinos. Los únicos visitantes que tuvimos fueron experimentados y sofisticados en vinos. Bottle Shock nos presentó a personas que nunca antes habían visitado una bodega. 'Oye, soy de Iowa y quiero ver esto'. Tuvimos que cambiar nuestro estacionamiento.

Ser una celebridad, ser reconocido, requiere algo de tiempo para acostumbrarse. Soy un chico bastante reservado. El culto al enólogo lo inició Robert Mondavi ya en las décadas de 1960 y 1970, siendo reconocido como un enólogo estrella. Creo que lo que me ayuda es que mi esposa Heidi [Barrett, la reconocida consultora de California] es aún más reconocible por sus propios logros. Creo que la mayor parte de mi reconocimiento proviene de mi trabajo.

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¿Cómo ha cambiado el estilo del Chardonnay desde 1973?
Esta es una casa clásica. No nos hemos alejado de la visión original de mi padre, que es el estilo tradicional con sabores de California. Por 'tradicional' me refiero al estilo europeo, que básicamente tiene más ácido. Todos nuestros vinos tienen un modelo europeo que emulan. La gente se está metiendo en todo este negocio del terruño, pero lo hacíamos hace mucho tiempo: simplemente no teníamos un nombre para ello.

¿Fue difícil no estar haciendo el gran estilo frutal de California Chardonnay que fue tan popular durante tanto tiempo?
Durante mucho tiempo estuvimos remando cuesta arriba. Nuestro vino era difícil de vender porque todo el mundo bebía el estilo suave. Pero sabíamos que era lo correcto a largo plazo porque era un vino tan bueno. La razón por la que ganó la Cata de París es porque funcionó. Se supone que debe saber a Borgoña blanco y todavía lo sabe.

Somos realmente bastante tercos. Cuando se inventó el estilo Chardonnay suave alrededor de 1982, realmente despegó con el estilo Kendall-Jackson. Hicieron la maloláctica, metieron mucha madera y mucha azúcar también. Nos mantuvimos firmes e hicimos este estilo de Chardonnay, el estilo agrio, magro, crujiente y envejecido.

¿Se está acercando el estadounidense promedio al estilo Chateau Montelena?
La marea definitivamente ha cambiado. Hicimos algunas de las cosas borgoñonas más modernas, como prensas de clúster completas, etc. Pensamos, vamos a mantener nuestras armas filosóficamente, pero mejorar nuestro manejo de la fruta para hacer que nuestro vino sea aún mejor. Y eso funcionó de manera espectacular. Cuando los bebedores de Chardonnay maduraron lo suficiente como para empezar a buscar este tipo de estilo, teníamos el vino adecuado. Los vinos que elaboramos ahora son realmente superiores a los vinos que elaboramos en 1973.

¿Entonces el péndulo estilístico está retrocediendo?
Si. Y la razón principal es que el Chardonnay es bastante sabroso. Chardonnay durante mucho tiempo tuvo una monotonía lúgubre. Todos usaban el mismo roble, el mismo cultivo maloláctico, la misma levadura. Todo lo que realmente tienes son las uvas para diferenciar los grandes vinos de los vinos estándar.

Escrito por Courtney Humiston en Sonoma

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